Propiedades del microscopio

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Las primeras observaciones

Los primeros microscopios fueron construidos hacia el año 1600 y consistían básicamente en dos lentes que se dispónían en los extremos de un tubo. Una de las lentes ampliaba la imagen formada por la otra.

Este tipo de microscopio se llama microscopio óptico o microscopio compuesto, para diferenciarlo del microscopio simple, que es similar a una lupa y lleva solo una lente. En la actualidad sigue usándose y tiene un poder de resolución de 0,2 µm (micrómetros), que representa mil veces la capacidad del ojo humano. Con estos microscopios ópticos se logran hasta 1500 aumentos.

La posibilidad de visualizar objetos con un mayor poder de resolución tuvo un enorme atractivo para la sociedad de la época. El microscopio fue utilizado desde su descubrimiento para observar muestras de los más diversos materiales, como fragmentos de tela y gotas de vinagre, sangre o agua.

En 1665, el científico inglés Robert Hooke pudo observar, con un sencillo microscopio compuesto, una delgada lámina de corcho obtenida de la corteza de un árbol. Hooke describíó lo que veía como una estructura semejante a un panal de abejas, y denominó “célula” (celdilla) a cada uno de sus pequeños compartimentos.Durante los 150 años siguientes, y aunque los microscopios experimentaron importantes mejoras, el hallazgo de Hooke no tuvo ninguna trascendencia para el estudio de los seres vivos. Los científicos de la época tenían puesta toda su atención en la descripción y clasificación de las nuevas especies que, día a día, descubrían los exploradores del Nuevo Mundo.

La teoría celular

A principios del siglo xix surgíó en Alemania una idea revolucionaria que se hizo muy popular. Se pensaba que los seres vivos estaban formados por la agregación de unidades vivas, como si se tratara de infinidad de seres microscópicos viviendo juntos. Este nuevo punto de vista revitalizó el estudio microscópico de las plantas y los animales.

En 1838, el botánico Matthias Schleiden comprobó que en cualquier fragmento de planta, visto al microscopio, se reconocían las células descubiertas por Hooke. Y en 1839, el fisiólogo Theodor Schwann verificó que también los animales estaban formados por células.Ambos coincidieron, además, en suponer que todos los organismos comenzaban su vida como una sola célula y que, posteriormente, se desarrollaban mediante la formación de nuevas células. Schwann y Schleiden enunciaron por primera vez unateoría celular, según la cual la célula es la unidad básica de la que están compuestostodos los organismos, capaz deexistir por sí misma.

Sin embargo, ambos defendían de una u otra manera que las nuevas células se formaban a partir de la materia amorfa que rodeaba a las células antiguas.

Hubo que esperar a la década de 1860 para que quedara demostrado que la vida no puede surgir de manera espontánea; ni siquiera la forma de vida más simple puede originarse a partir de la materia inerte. Así quedó definitivamente aceptado que toda célula procede de otra célula anterior.

A finales del siglo xix ya pudo establecerse la teoría celular en términos similares a como hoy la conocemos. Expresado de una manera sencilla, según esta teoría, la célula se define como la unidad estructuralfuncional y reproductora
:

  • Unidad estructural. Todos los seres vivos están formados por, al menos, una célula.

  • Unidad funcional. La célula es capaz de realizar las funciones básicas de todo ser vivo: nutrirse, relacionarse y reproducirse.

  • Unidad reproductora. Una célula es capaz de dar lugar a nuevas células y, además, solo puede originarse por división de otra que ya exista.En la década de 1930 se descubríó elmicroscopio electrónico (ME)que, a diferencia del óptico, no utiliza luz, sino un chorro de electrones. Como estos no se pueden ver, el microscopio los dirige a una pantalla o a una película fotográfica para crear una imagen visible.

    El poder de resolución del microscopio es de unos 0,5 nm y se pueden lograr hasta un millón de aumentos. El ME, que permite ver los detalles del interior de la célula, vino a confirmar la teoría celular.


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