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2. COLÓN Y LAS PRIMERAS EXPEDICIONES


Tras expandirse la idea de la esfericidad de la tierra, y con la caída de Constantinopla en 1453, el monopolio que los europeos tenían en el comercio asíático se perdíó volvíéndose un espacio mucho más inestable, lo que motivó impulsos a reyes y clérigos a buscar alternativas, interésándose en viajar a Asía sin abandonar los barcos. Los portugueses se expandieron hacia el oeste (Madeira, donde obténían leña) y hacia África (Cabo Verde), y en dicho continente obténían materias primas, oro y mano de obra (esclavos) vendidos a Europa; de Cabo Verde exportaron posteriormente a Brasil el cultivo de la caña de azúcar. Las Canarias fueron conquistadas por los españoles, y pronto se convirtieron en un territorio donde se repartían tierras a los que se lanzaron a la conquista, y les reconocían privilegios como no pagar impuestos en los primeros años. Las Canarias supondría una especie de laboratorio para probar modelos de poblamiento e instituciones que luego serían vitales para administrar las Indias. Las expediciones se realizaron en su mayoría por italianos que financiaron los proyectos, y luego también intervendrán grandes banqueros alemanes. Asimismo, para la navegación tuvo un papel crucial el perfeccionamiento de los recursos marítimos: instrumentos de orientación como brújulas, nuevas construcciones navales y la fundación de escuelas náuticas. 
Cristóbal Colón
, un marinero genovés de dilatada experiencia con los portugueses, con quienes ya emprendíó viajes a África, donde llegaría a destinos lusos como las costas del Congo o Angola. Desarrolló la idea de llegar a la India navegando en dirección oeste, y este proyecto lo presentó a Juan II, el rey de Portugal, en 1483, con el cual la búsqueda de consenso no tiene éxito.
Portugal no quiso financiar
este viaje ya que hubiera supuesto un riesgo demasiado alto que no le hacía falta en ese momento: estaban a punto de doblar el Cabo de Buena Esperanza y conseguir otra ruta para llegar a las Indias. Tras ello, Colón se entrevista con los Reyes Católicos, en Alcalá de Henares (o en Córdoba, se duda), a los cuales logró convencer a pesar de las reticencias de los expertos. Les planteó dos premisas: la primera, la esfericidad de la tierra, pensamiento que en la época estaba ya bastante extendido; la segunda, Colón estimó que ir a la India por el Oeste iba a ser un trayecto más corto que por el Este. En esto último se equivocó. Los monarcas españoles decidieron aplazar esta empresa tras la conquista de Granada, el fin de la Reconquista. Colón, impaciente y ávido de protagonismo, decidíó ofrecer su plan también a los reyes de Francia e Inglaterra, pero tampoco tuvo éxito. Antes de la salida, en Abril de 1492, se firman las Capitulaciones de Santa Fey la Carta de privilegios de Granada – por las cuales Colón es nombrado Almirante Mayor y Virrey y Gobernador General de todas las tierras e islas por descubrir, así como recibir el 10% de los beneficios generados por la empresa, en la que se aspiraba a recoger mucho oro y especias. La expedición zarpó del Puerto de Palos el 3 de Agosto de 1492 con tres barcos. Después paró en Canarias y en poco más de dos meses, el 12 de Octubre de 1492, la tripulación llega a tierra firme, a una isla que hoy no se sabe con seguridad cuál es exactamente, probablemente de las Bahamas y a la que llamarían San Salvador. Antes de ello, fueron 36 días de incertidumbre por el océano donde hubo motines de la tripulación que atormentaron a Colón y reducirían la fuerza de su empresa.

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