La Contaminación

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La Contaminación y sus Causas

Por Contaminación entendemos la presencia, en el ambiente, de fenómenos o sustancias capaces de alterar las condiciones naturales del aire, del agua, del suelo o de los alimentos, en cantidades tales que puedan afectar la vida y la salud del hombre, los animales y las plantas.

Las Causas de la contaminación están estrechamente ligadas al hombre, hasta tal punto que podemos afirma que no existe, casi, actividad humana actual que no origine algún desecho sólido, líquido o gaseoso que afecte el ambiente y, en consecuencia, la vida del planeta.

Principales fuentes e contaminación y los contaminantes más frecuentes:

  • Principal factor contaminante: el ser humano.
  • Principales fuentes de contaminación: actividades domésticas.
  • Principales contaminantes: detergentes utilizados en la limpieza de pisos, baños, ropas, utensilios de cocina; jabones, desodorantes y otros productos utilizados en la limpieza del cuerpo; aguas negras, ricas en excretas y microbios; basuras.
  • Actividades industriales: Emisión de gases, polvo y plomo, provenientes de la quema de combustibles (gasolina y gasoil); sustancias químicas altamente tóxicas utilizadas en industrias del petróleo, del papel, del hierro, del aluminio, del acero, del plástico y otras.
  • Vehículos automotores: La gasolina y otros combustibles, al ser quemados por los motores de los vehículos, liberan contaminantes como el tetraetilo de plomo, el dióxido de carbono (CO2) y diversos óxidos (azufre y nitrógeno).
  • Actividades agropecuarias: Insecticidas, herbicidas y plaguicidas utilizados para el control de malezas y plagas. Todos estos productos contienen sustancias altamente tóxicas para la vida animal. La cría intensiva de animales domésticos, sobre todo de cerdos, origina gran cantidad de excrementos ricos en microorganismos patógenos causantes de grandes enfermedades.

Principales contaminantes del aire y sus efectos para la salud del hombre: Los vehículos automotores y las fábricas relacionadas con la refinación de petróleo, fabricación de papel, cemento, fertilizantes, productos químicos, plásticos metales, etc, vierten en la atmósfera cantidades muy importantes de contaminantes altamente tóxicos. Entre ellos mencionamos:

  • El Monóxido de Carbono: Características: El Monóxido de carbono es un gas incoloro, insípido e inodoro que se origina por la combustión incompleta de hidrocarburos, sobre todo la gasolina. Es el contaminante más abundante de la atmósfera. Efectos para la salud del hombre: El Monóxido de carbono se combina con los glóbulos rojos de la sangre impidiendo el adecuado transporte de oxígeno al cuerpo. En consecuencia, las personas que respiran elevadas concentraciones de este gas, presentan problemas respiratorios, con posibilidades de cáncer, pérdida de coordinación de los reflejos y riesgo de muerte por asfixia.
  • Los Óxidos de Azufre: Características: Los óxidos de azufre, como el dióxido de azufre, son comtaminantes muy frecuentes de la atmósfera, sobre todo en la zonas donde operan industrias para la fundición de materiales. Efectos para la salud: Los óxidos de zufre provocan afecciones al aparato respiratorio, que van desde una respiración más acelerada hasta una irritación severa de la tráquea, bronquios y pulmones. Riesgo de muerte en caso de intensa contaminación.
  • Los Óxidos de Nitrógeno: Características: Entre los compuestos del nitrógeno, el más contaminante es el dióxido de nitrógeno. Este gas tiene un color amarillento y un olor penetrante. Sus principales fuentes son los vehículos de motor y las industrias. Efectos para la salud: El dióxido de nitrógeno afecta seriamente los bronquios y pulmones, causando edemas pulmunares agudos, enfisemas y bronquitis. Todas estas enfermedades respiratorias disminuyen la capacidad de acción del individuo y pueden ser mortales.
  • El Carbón: Características: El carbón se manifiesta como un humo y polvo negro que se origina por la combustión imcompleta de la gasolina y otros derivados del petróleo. Efectos para la salud: Las partículas del carbón, no sólo se adhieren a la piel y los ojos de las personas causando irritación y alergias, sino que penetran fácilmente dentro de los bronquios y pulmones, originando dificultades respiratorias.
  • El Polvo: Características: El polvo proveniente de las fábricas de cemento, de azúcar y otras industrias, también es un contaminante importante. Efectos para la salud: El polvo provoca daños respiratorios, alergias, asmas y, en algunos casos, cáncer.


  • El Tetraetilo de Plomo: Características: El tetraetilo de plomo se encuentra mesclado con la gasolina y se utiliza para disminuir su capacidad explosiva. La cantidad de plomo que se mezcla al combustible es muy pequeña: 1 gramo en 30.000 litros de gasolina. Pero, debido al elevado consumo de combustible, sólo en Caracas se lanzan a la atmósfera unos 25.000 kg de plomo al año. Efectos para la salud: Al ser inhaladas por el ser humano, las partículas de plomo provocan, con el tiempo, daños al sistema nervioso. al hígado, a los riñones y al corazón.

Medidas para Prevenir Enfermedades causadas por la Contaminación del Aire.

A nivel de empresarios: Los empresarios deben estar consientes de que, además del esarrollo económico, son responsables por la salud de la ciudadanía. Por lo tanto, es justo que utilicen parte de sus beneficios en mejorar la calidad del aire que sus empresas contaminan y que nosotros respiramos. Ello puede lograrse mediante la:

  • Instalación de filtros, en fábricas e industrias, capases de atrapar la mayoría de los contaminantes. De este modo disminuirá la contaminación atmosférica.
  • Aplicación de nuevas tecnologías que permiten el uso de combustibles menos contaminantes. Por ejemplo, sustituir el carbón y los aceites ésados por gas natural.

A nivel del individuo:

  • Mantener en perfecto estado los vehículos automotores: Una permanente entonación del motor y una revición períodica del carburador disminuyen la contaminación del aire.
  • Evitar ruidos: El uso de motores sin escape, el tocar bocina inútilmente, los gritos y el uso de equipos de sonido a todo volumen y hasta altas horas de la noche, no sólo demuestran poco educación sino que implican una falta de responsabilidad; en efecto, molestan el descanso de los vecino y alteran su salud.
  • Practicar deportes al aire libre: La práctica frecuente de deportes al aire libre, en parques o en áreas no contaminadas, es esencial sobre todo para las personas que habitan en centros urbanos. El ejercicio físico, en efecto, ayuda a liberar el aparato respiratorio de gran cantidad de contaminantes facilitando, además, una mejor oxigenación al organismo.

Principales contaminantes del agua y sus efectos para la salud: Los principales contaminantes de las aguas provienen de las actividades industriales, agropecuarias y del hogar. Para tener una idea superficial de la cantidad de aguas containadas vertidas a ríos, lagos y al mar, podemos mencionar que, en base a estudios efectuados, se estimula que cada persona utiliza, diariamente, unos 200 litros de líquido en las actividades del hogar. Ello nos indica que todos los días se botan, en venezuela, unos 3.600.000.000 de litros de agua mezclada con detergentes, excretas ricas en bacterias patógenas y otros contaminantes. Cantidades adicionales similares son vertidas por las industrias, los comercios y en las actividades agropecuarias. Entre los contaminantes del agua causantes de enfermedades al ser humano mencionamos a los agentes patógenos y los residuos químicos tóxicos:

Agentes Patógenos: Por agentes patógenos entendemos el conjunto de microorganismos causantes de transtornos más o menos graves al hombre. Éstos se encuentran, sobre todo, en las materias fecales humanas y las de animales, como el cerdo. Entre los agentes patógenos y el agua existe una relación muy estrecha que se manifiesta en 2 aspectos prinsipales:

  • El agua es un medio ideal para la reproducción de basterias y virus que, en pocos días, puedenmultiplicarse y transformarse en un ejército de centenares de millones de individuos microscópicos portadores de enfermedades.
  • El agua facilita el transporte de los agentes patógenos hacia regiones no containadas.

Los agentes patógenos más frecuentes en las aguas contaminadas son:

  • Salmonella typhosa: causa Fiebre Tifoidea: Características: fiebre, diarrea sanguinolento, vómitos, dolores abdominales, hichazón del hígado y del bazo. En casos graves, hay ruptura de la glándula billar.
  • Shigella Dysenteriae: causa Disentería: Características: Dolores abdominales, fiebre, diarrea, deshidratación, debilitamiento general y reumatismo. En casos graves puede complicarse en hepatitis. La disentería es una de las enfermedades más extendidas en los países tropicales.